Origine du rôle des diacres dans la liturgie

A propos des prêtres diacres, à quelle époque les diacres ont-ils commencé à tenir un rôle liturgique, dans les Ecritures leur mission était de servir la communauté, soins, aide matérielle etc ? Ils soulageaient ainsi les Apôtres dans leur mission.

Il convient de nuancer la vision a priori donnée par les Actes des Apôtres. Le chapitre 6 nous indique effectivement l’institution de sept hommes pour le « service des repas » (verset 3), afin que les Apôtres se concentrent sur « la prière et le service de la Parole » (v. 4).

Pourtant, les Actes nous montrent immédiatement après (Ac 6, 8-7, 60) le cas d’Etienne qui prêche et prie. De même, le diacre Philippe (Ac 8, 5-40) part évangéliser la Samarie, prêche, guérit les malades, baptise. Donc, dès les temps apostoliques, les diacres font au moins une part de la même mission que les Apôtres. Ils jouent, par conséquent, un rôle « liturgique », au sens de l’embryon de liturgie qui se met en place à cette époque, et sur lequel nous n’avons que très peu d’indices.

Plus tard dans l’Antiquité, on sait que les diacres jouent un rôle dans la liturgie au sens où nous l’entendons maintenant. Par exemple, St Justin Martyr décrit en 155 une Eucharistie. Les diacres “donnent la communion”, en distribuant aux fidèles le pain et le vin coupé d’eau qui viennent d’être consacrés par le célébrant. C’est donc bien un service de la table au sens liturgique et non seulement caritatif. Ou encore, St Ephrem de Nisibe (vers 306-373), diacre (ou, du moins, une sorte de laïc consacré. On ne sait pas encore très bien ce qu’était exactement un diacre à cette époque), a écrit de nombreuses hymnes en syriaque, dans lesquelles il décrit des cérémonies, processions, chœurs liturgiques et autres. Il y chante ainsi le rôle que les différents ordres de l’Eglise – évêques, prêtres, diacres, mais aussi veuves consacrées, vierges consacrées, différents ordres qu’on pourrait assimiler aux ordres mineurs latins etc – y tiennent. « La harpe du St Esprit », comme il est surnommé, nous a laissé un trésor de la liturgie impliquant les diacres.

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