Pourquoi parle-t-on de l’Eglise romaine?

Voici la question complète: Pourquoi parle-t-on de l’Eglise romaine? L’Eglise catholique n’est-elle pas universelle? Autant je peux comprendre ce qualificatif à l’époque où l’empire romain constituait l’ensemble du monde connu, autant il me semble incompréhensible aujourd’hui.

 

Bien sûr, l’Eglise catholique est universelle (catholique veut, d’ailleurs, dire universel en grec). Mais on parle à bon droit de la sainte Eglise romaine. Non pas au sens géographique, mais au sens où l’Eglise romaine est, selon le beau mot de la Tradition, « mère et maîtresse de toutes les Eglises ». Cela ne tient pas au fait que Rome était la capitale du monde connu à l’époque apostolique. Cela tient au fait que les saints apôtres Pierre et Paul ont rendu, à Rome, le suprême témoignage du martyre. Or, saint Pierre était le chef du collège apostolique (soit dit en passant, ce n’est pas une invention médiévale pour renforcer le pouvoir des Papes; c’est bien net dans les Evangiles et les Actes des Apôtres). Et saint Paul fut le principal apôtre des païens. L’Eglise romaine, fondée par les deux principaux apôtres, a toujours été considérée comme l’Eglise la plus importante du monde chrétien. L’Eglise tout entière est apostolique, en ce sens qu’elle est fondée sur la foi des apôtres, mais l’Eglise romaine est fondée sur la foi des chefs du collège apostolique, saint Pierre et saint Paul. On pourrait presque dire, en termes contemporains, qu’elle est « super-apostolique »!

NB: au demeurant, il ne faut pas croire que les apôtres avaient une conception aussi étriquée du monde. Bien sûr, ils sont nés et ont vécus dans l’empire romain. Mais, avant même la fin du Ier siècle, l’Evangile avait été porté en dehors de ce monde gréco-romain: saint Thomas, en particulier, annonça l’Evangile en dehors de l’empire romain, dans l’ancien empire perse, en Inde, et peut-être même jusqu’en Chine. Cela ne l’a pas empêché de considérer, comme tous les autres apôtres, que saint Pierre disposait d’une autorité spécifique.

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